La gripe ‘española’

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Todos nosotros hemos sufrido alguna vez algún episodio de gripe a lo largo de nuestras vidas, e incluso todos los años, en cuanto llega el ‘mal tiempo’. Mucha agua, medicación y unos días en cama bastan para sanar de la enfermedad. Pero imaginemos una gripe de la cual poca gente se salva y que termina de forma irremediable con la muerte. Esa es la gripe que ocurrió hace 100 años por todo el mundo, la gripe de 1918 o gran epidemia de gripe.

Vayamos al año 1918. En plena Primera Guerra Mundial, surge una nueva enfermedad que afecta a un cocinero militar en un campamento en Arkansas (Estados Unidos) y que en escasas horas afecta a decenas de soldados. A partir de ese momento, el virus, denominado influenza, sufre varias mutaciones y se convierte en un agente letal. El primer caso registrado de afectación humana con el ‘nuevo’ virus en Europa se situó en la ciudad de Brest (Francia), puerto por donde las tropas estadounidenses entraban en el campo de batalla.

Su expansión fue mundial, afectando a 1 de cada 3 personas del planeta y llegando a matar a 50 millones de personas en tan sólo un año, tres veces más de los muertos provocados por la Primera Guerra Mundial y un 2% de la población de todo el planeta. La enfermedad comenzaba con debilidad, neumonía, problemas gastrointestinales y fiebre.

Al igual que a todos los territorios del mundo, excepto la Antártida y alguna isla aislada en los océanos, la enfermedad mortal llegó a España. Entonces, ¿por qué se denomina gripe española, si afectó a todo el mundo y ni siquiera surgió en este país? La razón debemos buscarla en que España no participó en la Primera Guerra Mundial y, por lo tanto, sus medios de comunicación no estaban censurados para no afectar la moral de los soldados. En España, la enfermedad afectó a 8 millones de personas, de una población de 20 millones, muriendo más de 300.000 enfermos. Además, una de las personas infectadas fue el propio rey Alfonso XIII, por lo que los medios de comunicación españoles hablaban diariamente de la enfermedad y, así, pasó a denominarse “gripe española”, pues es donde más se hablaba de la pandemia.

Las investigaciones posteriores llevaron a que en el año 2001 se reconstruyera un virus de esta gripe, con fines de investigación. Para ello, partieron de un pequeño fragmento del virus de 1918 y el resto de la secuencia de un virus de ratón. Las investigaciones se basaron en profundizar en el conocimiento de la virulencia presente en el virus y determinar la razón por la que se convirtió en una pandemia tan devastadora. En 2004 se consiguió la síntesis de la proteína causante de la pandemia, la hemoglutinina, que provoca la aglutinación masificada de los glóbulos rojos de la sangre, gracias a ADN obtenido de una mujer congelada en la tundra de Alaska y de las muestras congeladas de varios soldados de la Primera Guerra Mundial.

Profundizar en el conocimiento del virus influenza podrá ayudarnos en un futuro a enfrentarnos de forma eficiente contra cualquier posible pandemia vírica derivada de este tipo de virus.

 

“La ciencia que no es divulgada hacia la sociedad es como sí no existiera”.

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Jorge Poveda es Graduado en Biología y trabaja en una empresa dedicada a la cría a nivel industrial de insectos con fines de alimentación. Además, realiza una tesis doctoral en el estudio de las interacciones planta-microorganismo. Entre sus campos de interés, destacan la biotecnología, la agricultura, la alimentación, la microbiología, la entomología y la divulgación científica en general, dentro de los cuales presentan una variada formación, destacando un Máster Universitario en Agrobiotecnología, un Máster Europeo en Calidad y Seguridad Alimentaria, o diferentes Posgrados de Experto Universitario, en Biotecnología Alimentaria, en Entomología Aplicada, en Diagnóstico Molecular Ambiental y en Divulgación Científica.

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