El asesino silencioso de un patrimonio de la humanidad

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En el año 2000, el Comité del Patrimonio Mundial de la UNESCO declara al Palmeral Histórico de Elche como Patrimonio de la Humanidad, por su significado cultural y paisajístico, legado vivo de Al-Ándalus. Aunque el cultivo de palmeras datileras en la zona ya era realizado por los íberos en el siglo V a.C., el actual palmeral fue constituido siguiendo un complejo sistema de regadío en armonía con la construcción de la ciudad musulmana de Elche en el siglo X d.C, siendo un oasis ejemplarizante del sistema de producción agrícola en zonas áridas, a la vez que un ejemplo único de la agricultura árabe en Europa.

En el año 2005, se localiza en el Palmeral el primer ejemplar del picudo rojo en la zona, habiendo, en ese momento, cerca de un millón de palmeras en todo el término municipal de Elche, entre el palmeral y los viveros de producción y comercialización, pues es la principal zona productiva de palmeras de Europa. En el año 2016, de 130 mil palmeras inspeccionadas, más de 2 mil presentaban la plaga en su interior. Pero, ¿qué es el picudo rojo?

Rhynchophorus ferrugineus es un escarabajo denominado como picudo rojo debido a un largo rostro en forma de pico y a su color hierro oxidado característico. Representa la plaga más dañina para las palmeras de todo el mundo, atacando a cultivos tan importantes económicamente como la palma aceitera (Elaeis guineensis), el cocotero (Cocos nucifera), la palmera datilera (Phoenix dactylifera) o la palmera de abanico mejicana (Washingtonia robusta) (típica de Hollywood). Su origen lo encontramos en Sri Lanka e India, extendiéndose en la actualidad por todos los continentes gracias a la comercialización mundial de palmeras, y a que este insecto vive en su interior sin mostrar las plantas síntomas externos de su presencia hasta que la palmera muere irremediablemente.

Su ciclo de vida comienza cuando la palmera en la que viven los picudos ya no puede albergar más escarabajos, en ese momento, la hembra con los huevos fecundados por el macho emprende la búsqueda de una nueva palmera cercana, donde pondrá sus huevos en pequeñas heridas o grietas. Una vez nacen las larvas, van alimentándose del tronco de la palmera hacia su interior, formando galerías de hasta un metro de longitud, provocando daños internos muy importantes a las palmeras. Cuando alcancen su máximo tamaño, unos 5 cm en unos 2 meses, realizarán la metamorfosis para transformarse en escarabajos.

Los síntomas en las palmeras se muestran con la caída de las hojas más externas por desgarramientos a nivel del tronco, pérdida de vigor de la corona principal de hojas y restos de fibras vegetales a los pies de la palmera.

A España el escarabajo llegó en el año 1993, concretamente a Almuñécar y Motril (Andalucía), debido a unas palmeras importadas de Egipto en 1990. Su expansión por el litoral fue enorme en los siguientes años, debido a la urbanización masiva y a la utilización de palmeras para los jardines, por su bajo coste. De esta forma, en el año 2004 ya podíamos localizarlo en la Comunidad Valenciana, en 2005 en Murcia y las Islas Canarias, y en 2006 en Cataluña y las Islas Baleares. La forma en la que se está intentando controlar la plaga es mediante la inyección de insecticidas en el tronco de la palmera (endoterapia) o mediante el control biológico con nematodos, hongos y/o bacterias entomopatógenas.

 

La ciencia que no es divulgada hacia la sociedad es como si no existiera”.

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Jorge Poveda es Graduado en Biología y trabaja en una empresa dedicada a la cría a nivel industrial de insectos con fines de alimentación. Además, realiza una tesis doctoral en el estudio de las interacciones planta-microorganismo. Entre sus campos de interés, destacan la biotecnología, la agricultura, la alimentación, la microbiología, la entomología y la divulgación científica en general, dentro de los cuales presentan una variada formación, destacando un Máster Universitario en Agrobiotecnología, un Máster Europeo en Calidad y Seguridad Alimentaria, o diferentes Posgrados de Experto Universitario, en Biotecnología Alimentaria, en Entomología Aplicada, en Diagnóstico Molecular Ambiental y en Divulgación Científica.

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